"Vycházíme z toho, že na Titanu jsou tekutiny," řekl účastník projektu Marty Tamasco z astronomické laboratoře v Arizoně. Podle něj byla zatím přijata data pro 350 fotografií, která musejí být teprve zpracována. Záběry prý budou zveřejňovány průběžně v příštích dnech.

Sonda Huygens odesílala na Zem zhruba tříhodinový objem dat prostřednictvím své spojovací družice Cassini, která krouží po oběžné dráze kolem Saturnu. Vědci soudí, že jim vyhodnocení všech informací potrvá několik let.

Sedm let putování

Dvojsonda Cassini-Hyugens je technicky nejsložitějším meziplanetárním průzkumníkem, jaký kdy byl vyslán do vesmíru. Sluneční soustavou putovala sedm let.

Mise nyní probíhá samočinně a skončí pravděpodobně dosednutím sondy připomínající třímetrovou mísu na povrch Saturnova souputníka, který je se svým průměrem 5150 kilometrů dokonce větší než planety Merkur a Pluto.

Titan je největším ze 34 známých měsíců Saturnu a je druhý největší ve sluneční soustavě po měsíci Jupitera Ganymedes.

Během prostupování atmosférou Titanu Huygens zasílaldata pořízená šesti vědeckými přístroji a panoramatickými kamerami americké sondě Cassini. Na vývoji jednoho z přístrojů, jehož úkolem je analyzovat prachové částice, se podílel i český vědec Jiří Švestka.

Signály putují přes hodinu

Kolem 16:00 SEČ se spojení mezi oběma sondami přeruší a Cassini zašle nashromážděné údaje na Zemi. K překonání 1,2 miliardy kilometrů budou signály potřebovat 67 minut. Tak daleko od Země na jiném vesmírném tělese ještě žádná sonda nepřistála.

"Nejpozději kolem 17:30 pak budeme definitivně vědět, zda šlo vše dobře," řekl Schwem. První fotografie Titanu by měly být k dispozici zhruba v 20:30 SEČ - hned poté budou zveřejněny na internetu.

Mise Cassini-Huygens přišla americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA), Evropskou kosmickou agenturu (ESA) a Italskou kosmickou agenturu (ASI) na tři miliardy dolarů. Sonda byla do kosmu vynesena v roce 1997 v roce 1997 z Mysu Canaveral na Floridě, aby zkoumala planetu Saturn a jeho okolí. O Vánocích se od sondy Cassini odpoutal přistávací modul Huygens a zamířil na Titan.

Řada stejných prvků se Zemí

Vědci věří, že reakce organických látek, jež se údajně na Titanu odehrávají, se podobají procesům, z nichž vzešel prvotní život na Zemi před 4,6 miliardy let.

Také ovzduší Titanu je podobně jako na Zemi z velké části tvořeno dusíkem, ale rozdíl je v povrchové teplotě - minus 180 stupňů Celsia je podle vědců se životem neslučitelných.

Titan je pravděpodobně jediným měsícem s atmosférou v naší sluneční soustavě. Na povrchu, který je zastřen hustou mlhou, se údajně nachází tekutý metan a etan. Vědci si ale nejsou zcela jistí, co přesně Huygens na povrchu objeví.

Na Internetu lze sledovat on-line zpravodajství NASA TV nebo textové zprávy doplněné o aktuální obrázky (pokud se jich dočkáme) na IAN.