Na Boží hod (25. prosince) ve 3:00 SEČ se evropský modul Huygens s úspěchem odpoutal od mateřské lodi Cassini a směřuje k povrchu největšího Saturnova měsíce Titanu. Na něm má přistát 14. ledna dopoledne. Sonda Cassini (NASA, JPL) dorazila k Saturnu 1. července minulého roku po necelých sedmi letech putování naší planetární soustavou.

Zatímco Cassini má u Saturnu pracovat asi čtyři roky, velká chvíle evropského přistávacího modulu se dá počítat na dny. Od vstupu do atmosféry Saturnova největšího satelitu po dopad na povrch, naměříme necelé tři hodiny, během kterých bude odborníkům ESA úzko.

Poslední přistávací modul této agentury (Beagle na Marsu) totiž dopadl příliš tvrdě a roztříštil se. I NASA měla nedávno nepříjemnou nehodu pouzdra Genesis. V září minulého roku se rozbilo v poušti vinou konstrukční vady mechanismu otevírání padáku. I Huyghens bude přistávat na padáku, navíc poletí atmosférou mnohem méně prozkoumanou, než je pozemská.

Na palubě modulu budou pracovat nejrůznější vědecké přístroje zkoumající teplotu, tlak, rychlost proudění a další parametry nutné k sestavení přibližného modelu složení atmosféry Titanu v závislosti na výšce. Všichni ale napjatě očekávají detailní snímky světa Titanu. Povrch tohoto měsíce máme totiž jen velmi málo zmapován a o tom, jak vypadá doopravdy, nevíme vůbec nic. Doposud nejlepší obrázky poslala sonda Cassini na podzim po těsném průletu, ale i z těch lze rozlišit pouze detaily velké asi jeden kilometr. Co tedy Hugens uvidí, zatím netušíme.

Titan je velmi zajímavé těleso, o kterém se dočtete víc v seriálu Instantních astronomických novin. Detailní popis snímků z průletu sondy Cassini pak najdete v samostatném článku.

Titan je zahalen tajemstvím a přitahuje pozornost odborníků a veřejnosti už dlouho. Před časem projektu Cassini-Huygens, planetě Saturn a měsíci Titanu věnovala sérii přednášek brněnská hvězdárna. Jejich audiozáznam je zde.