Asteroid bramborového tvaru, který dosahuje maximální délky 4,6 kilometru, podle NASA Zemi minul rychlostí zhruba 39 600 kilometrů za hodinu. "Tento průlet nabízí možnost dovědět se více o jednom z našich nejbližších sousedů ve sluneční soustavě," řekl vědec NASA Don Yeomans.

"Tak blízko se k nám Toutatis nepřiblíží dalších 500 let," dodal expert. Podle propočtů NASA se tento asteroid v minulosti přiblížil Zemi nejvíce naposledy v roce 1353. Toutatis byl objeven v roce 1989 francouzskými astronomy a nese název jednoho z keltských (galských) bohů.

Na upřesňování výpočtů jeho dráhy se podílela i jihočeská observatoř na Kleti. "My jsme ho pozorovali už v roce 1989 a v roce 1992 jsme s ním 'strávili' Vánoce. Naposledy jsme se o něj zajímali asi před měsícem," řekl tento týden astronom hvězdárny Miloš Tichý.

Třebaže astronomové dokáží zjišťovat a monitorovat tisíce planetek v rámci Programu objektů blízkých Zemi (NEAR), zůstává v okolí modré planety stále hodně těch, které neznají. Asteroidy, považované za zbytky původního materiálu, ze kterého se tvořily planety, jsou tmavé předměty, odrážející jen málo světla, a proto je dalekohledy zachycují jen obtížně.

SpaceShipOne podruhé překonal práh vesmíru

Vesmírný letoun SpaceShipOne řízený pilotem Mikem Melvillem se ve středu údajně přenesl přes práh vesmíru a učinil tak letos již podruhé. Informovala o tom agentura AFP s odvoláním na organizátory letu. Tentokrát stroj musel do výšky nad 100 kilometrů vynést kromě pilota závaží odpovídající hmotnosti dvou dalších lidí.

Tým kolem konstruktéra Burta Rutana ze společnosti Scaled Composites se totiž uchází o cenu X-Prize, určenou soukromé skupině, která ve svém modulu dvakrát během dvou týdnů vynese vždy tři osoby nebo jejich hmotnostní ekvivalent za pomyslný práh kosmu ve výšce 100 kilometrů nad Zemí.

Stejnému americkému týmu, který je jasným favoritem v klání o získání ceny, se 21. června podařilo uskutečnit vůbec první soukromý let za hranice vesmíru. Okřídlený modul dnes z Mohavského letiště v jihovýchodní Kalifornii v 7:12 ráno (14:12 SELČ) vynesl za úplňku do výšky asi 15 kilometrů speciální proudový letoun White Knight (Bílý rytíř). Následovalo jednohodinové stoupání za přihlížení významných hostů, kteří se shromáždili kolem kontrolní věže letiště.

Chvíli po osamostatnění SpaceShipOne od nosného letounu pilot Michael Melville zažehl raketový pohon a namířil nos stroje směrem k vesmíru. Na několik minut zakusil stav beztíže. Na letiště se stroj snesl klouzavým letem. Tým podpořený více než 20 milióny dolarů od spoluzakladatele Microsoftu Paula Allena se pokusí svůj dnešní výkon zopakovat opět příští pondělí.