Steinbeckův starší syn Thomas a vnučka Blake Smyleová (dcera mladšího syna Johna, který zemřel v roce 1991) tvrdí, že Steinbeckova třetí manželka Elaine (zemřela roku 2003) a jeho literární agentura Mc Intosh Otis "posledních třicet let intrikovaly, aby Steinbeckovy pokrevní dědice připravily o všechna práva na jeho duševní vlastnictví".

Nyní se u newyorského soudu na agentuře a Elaininých dědicích, z nichž žádný není se Steinbeckem pokrevně spřízněn, domáhají celkem 18 miliónů dolarů.

Syny Thomase a Johna měl Steinbeck s druhou manželkou Gwyndolyn. S Elaine, která měla ze svého prvního manželství jednu dceru, se oženil v roce 1950 a děti spolu neměli.

Spor o autorská práva

Každému ze svých synů z druhého manželství odkázal Steinbeck 50 000 dolarů. Většinu majetku, odhadovaného tehdy na jeden milión, zanechal třetí manželce Elaine. Otázka autorských práv zůstala nevyjasněna a spory začaly nedlouho po jeho smrti. Své hospodyni odkázal Steinbeck, obhájce dělnické třídy, pět tisíc dolarů.

Spisovatel Jackson Benson, který se léta zabývá Steinbeckovým životem a dílem, říká: "Myslím, že chtěl svým synům zanechat tolik, aby nehladověli, ale aby se o sebe také museli postarat sami. Nechtěl, aby jim všechny ty peníze zničily život."