Zvětralé "borůvky" v Utahu mohou pomoci vysvětlit, jak vznikly podobné objekty v usazené hornině na rudé planetě. Především by se mělo zjistit, jakou roli při jejich utváření sehrála voda v kapalném stavu.

Vědci pojem "borůvky" zavedli kvůli jejich podobnosti se skutečnými borůvkami ve vdolcích. Členům komunity hippies v Utahu něco podobného zase nejspíš připomínalo hliněné kuličky na hraní a říkali jim kuličky Moki (Moqui Marbles) - podle pojmenování v jazyce indiánského kmene Hopi pro vřele vítané návštěvníky.

Podle legendy kmene Hopi předkové v noci sestupují z nebe a s kuličkami si až do východu slunce hrají. Když má někdo tyto kameny doma, dává tím údajně předkům najevo, že jsou vítáni.

Vědci přítomnost konkrecí tušili

Moqui Marbles jsou složeny podobně jako marsovské "borůvky" především z oxidu železa hematitu. Jižní části Utahu se zformovaly přibližně v období křídy před zhruba 190 milióny lety.

Geologové tyto útvary znají pod pojmem hematitové konkrece, které vznikají vysrážením minerálů z podzemní vody v propustné hornině v podloží. Chemické reakce vedou ke shlukování nerostů, které vytvářejí usazené kuličky.

"Před přistáním robota Opportunity na Marsu jsme tušili, že by tam hematitové konkrece mohly být. Domnívali jsme se tak na základě našeho průzkumu oblastí bohatých na hematit v jižním Utahu," řekla geoložka Marjorie Chanová z univerzity v Utahu.

Hematitové hlízky nalezené robotem Spirit v kráteru Gusev jsou co do velikosti mnohem různorodější než kuličky objevené marsmobilem Opportunity v lokalitě Meridiani Planum. I na Zemi je jejich průměr velmi proměnlivý; některé jsou milimetrové, jiné dosahují velikosti 20 centimetrů.

Spirit také narazil na nezvyklé geologické útvary, pro něž vědci našli pojmenování "shnilé kameny", neboť připomínají plesnivějící bochník chleba. Zpráchnivělé jsou ale jen vnitřky těchto kamenů, zatímco jejich "kůrky" jsou netčené.

Robot Spirit se nyní nachází u lokality Columbia Hills. Vědci chtějí na základě jím zaslaných údajů získat další důkazy o někdejším výskytu tekuté vody na Marsu. Opportunity mezitím zkoumá v prohlubni Endurance, kde musí operovat velmi opatrně, aby neuvízl nebo se nepřekotil.