Dcera maďarských židů vyrůstala v New Yorku. Kosmetické přípravky začala poznávat již v dětství, kdy její strýc, chemik John Frotz, vyráběl obyčejné ošetřující pleťové krémy. V kuchyni svých rodičů pak zpracovávání krémů začala amatérsky napodobovat.

V roce 1946 založila se svým manželem Josephem Lauterem společnost, která se v průběhu let stala světovým gigantem. Zpočátku se specializovala pouze na krémy, které prodávala po salónech krásy a hotelích, později se začala prosazovat i v oblasti parfumerie. Salón Lauder, který nese poupravené jméno Estéeina chotě, v současnosti prodává více než 70 různých vůní, napsal deník The Seattle Times.

V roce 1948 se Lauder podařilo s výrobky prorazit do newyorského luxusního obchodu na proslulé 5. avenue, odkud se rozšířily do dalších distribučních sítí. Od té doby bylo její jméno spojováno se světově proslulou a uznávanou značkou.

Krásu považovala za důležitou

Vzhledu přikládala poměrně vysokou důležitost. "V dokonalém světě bychom všichni měli být hodnoceni podle krásy naší duše, ale v našem světě, méně perfektním, má krásná žena určité výhody a často i poslední slovo," napsala Estée ve své autobiografii, která je oslavou ženské krásy.

Lauder se kromě na vývoji nových výrobků podílela rovněž na marketingu. Vytvořila si osobitý přístup k zákaznicím, vždy jim chtěla vyjít vstříc a pokoušela se vytvářet krémy přesně podle jednotlivých typů pleti. Také ji jako první napadlo rozdávat vzorečky zdarma k podpoře prodeje.

Pro reklamní kampaně si začala vybírat slavné tváře, které napomohly jejím výrobkům dodat punc luxusu. Během svého života podporovala řadu kulturních akcí, účastnila se mnoha charit a její společnost, která nyní zaměstnává 21 500 pracovníků,  rovněž přispěla při restauraci zámku ve Versailles u Paříže.