"Rád bych znovu poděkoval Ruské kosmické agentuře, že poskytla vynikající vypuštění, vynikající let a vynikající spojení, zatímco společně pokračujeme v tomto velkém přátelství a cestě. Oceňujeme všechno, co se udělalo," prohlásil v Koroljovu zástupce ředitele amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) Fred Gregory.

Gregoryho svým prohlášením reagoval na stále častější stížnosti ruské strany, že není dostatečně oceněno její úsilí udržovat ISS obsazenu i na úkor svých vlastních programů. Po katastrofě raketoplánu Columbia při návratu na Zemi 1. února roku 2003 Američané pozastavili program umísťování posádek v kosmu, takže jejich doprava do vesmírné stanice a z ní je nyní pouze na ruských raketách. Zásobování ISS provádějí ruské zásobovací kosmické lodi Progress řízené autopilotem.

Více míst na prodej

Rusko rovněž chce, aby trvání mise posádek ISS bylo rozšířeno z nynějšího půlroku na rok. Předpokládá, že by mohlo prodat více míst v raketách Sojuz vysoce solventním "kosmickým turistům". Gregory ovšem ve středu upozornil, že by bylo předčasné prodlužovat trvání misí již od příští expedice, která má být vyslána na ISS v říjnu. NASA však nevyloučil prodloužení misí v budoucnu. "Rádi bychom odložili další diskuse na toto téma, až se americké raketoplány vrátí k létání, což by mělo být příští rok v březnu," podotkl Gregory.

Rusové ovšem tento přístup odmítají. "Naše pozice je pevná: příští posádka musí podniknout dlouhý let. Rád bych americkým kolegům doporučil, aby v této otázce nedělali průtahy. Jsme připraveni na dlouhé lety. Naše vybavení je na to připraveno. Naši partneři musejí naslouchat svým ruským kolegům," prohlásil ředitel ruské společnosti Eněrgija Jurij Semjonov.

Úkolem ruského velitele nynější posádky Gennadije Padalky a amerického palubního inženýra Michaela Finckeho bude údržba vesmírné stanice, která se ztížila po havárii amerického raketoplánu Columbia v únoru 2003, kdy Washington zastavil lety na ISS. Padalka a Fincke rovněž během svého 183 dní trvajícího pobytu na vesmírné stanici dvakrát vystoupí do vesmírného prostoru.

André Kuipers z Nizozemska bude během své devítidenní mise provádět experimenty pro Evropskou kosmickou agenturu (ESA). Návrat nizozemského astronauta z ISS je plánován na 30. dubna. Na cestě zpět se k němu připojí i dva členové předchozí, osmé stálé mise Rus Alexandr Kaleri a Američan Michael Foale. Ti jsou na ISS od loňského října.