"Cítím se trochu provinile - když to celé začalo, bylo mi dvanáct," řekl na neoficiálním setkání pracovníků teleskopu jeho designovaný šéf, astronom Dan Reichart.

Teleskop byl vybudován ve výšce tří tisíc metrů v Andách na severu Chile, jeho řídící středisko a vědecké pracoviště však je v Chapell Hillu v Severní Kalifornii.

SOAR se v rámci celosvětové sítě infračervených teleskopů bude věnovat zejména výzkumu výtrysků záření gama, jež doprovázejí kolapsy hvězd ve vzdálených částech galaxie. Za objevy v této oblasti dostal Reichart loni ocenění Astronomické společnosti.

Sbírka na projekt

Teleskop vznikal 18 let a jeho konečná cena - 32 milióny dolarů - o třetinu přesáhla původní rozpočet. K projektu se spojily univerzity Severní Karolíny a Colorada s Národní observatoří optické astronomie. Coloradská univerzita později odstoupila a projekt musel vypsat veřejnou sbírku.

Miliónem dolarů přispěl H. Ross Perrot, v roce 1996 jeden z nezávislých uchazečů o prezidenta USA, jehož dcera v Chapell Hillu vystudovala. Jak se stavba protahovala, Perrot z projektu své peníze stáhl.

Finance nakonec dodala jedna brazilská nevládní organizace a univerzita státu Michigan, téměř osm miliónů dolarů přišlo z Pentagonu.

Podíl zakladatelské karolínské univerzity tak klesl z třetiny na šestinu, takže její výzkumníci budou teleskop využívat 126 nocí v roce, a to ještě jen napůl s ostatními partnery.