Mise, která byla prvně navržena před 45 lety, bude ověřovat část Einsteinovy teorie relativity, která tvrdí, že prostor a čas se mírně deformují v přítomnosti velmi hmotných objektů.

Od té doby byl však projekt kvůli technickým problémům mnohokrát odložen či na čas i zrušen.

Sonda Gravity Probe 2 vypuštěná ze základny amerického vojenského letectva Vandenberg vynese 17. dubna na oběžnou dráhu ve výšce 640 kilometrů nad zemským povrchem čtyři kuličky z křemene o velikosti pingpongového míčku uzavřené ve vakuu.

Pro zajištění maximální přesnosti musí být také udržovány v teplotě blížící se absolutní nule (minus 273 stupňů Celsia - nejnižší možná teplota, která je však experimentálně nedosažitelná).

"Vakuum je nejklidnější okolí, kterého jsme schopni dosáhnout," uvedla Anne Kinneyová, ředitelka sekce astronomie a astrofyziky NASA.

Kuličky budou uvedeny do rotace, a pokud by měl Einstein pravdu, jejich pohyb naruší přítomnost Země. To by dokazovalo, že Země svou rotací táhne čas a prostor kolem sebe, což je jev, který dosud nebyl nijak měřen. Projekt financuje NASA a Stanfordská univerzita.