Hlavním úkolem nového kosmického kluzáku bude dopravovat posádky na budovanou Mezinárodní kosmickou stanici (ISS) a zpět na Zemi. Tento úkol by měl nový raketoplán plnit od roku 2012, ale již o dva roky by měl být schopen působit jako záchranné plavidlo u ISS.

Flexibilnější kosmická loď

Dnes k tomuto účelu slouží ruské jednorázové lodi Sojuz, jejichž hlavním nedostatkem je místo jen pro tři kosmonauty. Nový raketoplán, který bude menší než stávající, by měl disponovat nejméně čtyřmi místy pro posádku.

Také jeho nákladní prostor bude menší než dnes. Zato se s ním bude moci na oběžné dráze kolem Země snáze manévrovat, na Zemi bude potřeba méně času k přípravě jeho startu a měl by být také snáze opravitelný.

První let do roku 2010

Člen vedení NASA Frederick Gregory oznámil, že vývoj nového stroje s pracovním názvem Orbital Space Plane - OSP (Orbitální kosmické letadlo) si vyžádá v příštích pěti letech 4,8 miliardy dolarů.

Jeho výroba má začít v roce 2006 a první let by se měl uskutečnit nejpozději v roce 2010. Systém by měl fungovat zhruba do roku 2020, ale jeho konstrukce by měla umožňovat lety i v pozdějším období.

Šéf NASA Sean O'Keefe v úterý sdělil, že lety raketoplánů budou obnoveny po uzavření vyšetřování nedávné katastrofy Columbie a uskutečnění nutných úprav raketoplánů. To znamená, že některý z raketoplánů by mohl vzlétnout nejdříve koncem letošního roku, ale spíše až v roce 2004.