Jeho pád by způsobil lokální katastrofu, a pár vědců proto dokonce zvažovalo, že o tom budou informovat amerického prezidenta George Bushe. Nová měření však nakonec ukázala, že šlo o planý poplach.

Místo dobývání Marsu mohl Bush oznámit katastrofu

"Kdyby... se prezidentovi opravdu zavolalo, byla by to katastrofa," uvedl Brian Marsden z Minor Planet Center v americkém státě Massachusetts. Bush se v té chvíli připravoval na projev o budoucnosti amerického vesmírného programu, který pak v živém televizním vysílání přednesl 14. ledna. Kdyby se k němu zpráva dostala, mohl v něm kromě ambiciózního plánu na vyslání člověka k Marsu, lidstvu sdělit, že se k Zemi možná blíží nebezpečný asteroid.

Třicetimetrový objekt, později označený jako 2004 AS1, je proti asteroidu, který před 65 miliony let způsobil vyhynutí dinosaurů, poměrně malý. I tak by však jeho dopad mohl způsobit lokální katastrofu. "Ztráty na životech by mohly být mnohem horší, než (při útoku na Světové obchodní centrum v New Yorku) 11. září (2001)," napsala BBC.

25 procentní možnost srážka

Astronom Clark Chapman na konferenci v kalifornském Garden Grove, která se zabývala možnostmi, jak naši planetu před případnými pády vesmírných těles bránit, událost nazval "devítihodinovou krizí". Objekt byl nejprve zpozorován v jedné automatizované observatoři v Novém Mexiku. Minor Planet Center, do kterého jsou údaje zasílány, pak na internetu zveřejnil detaily i výzvu pro astronomy, aby předmět pozorovali.

Jeden z nich později upozornil, že se předmět stává stále jasnějším, což znamená, že se rychle blíží. Steven Chesley z amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) prý e- mailem uvedl, že šance na srážku je 25 procent. Chapman s jinými proto zvažovali varovný telefonát prezidentu Bushovi, s čímž však nesouhlasila řada dalších odborníků.

"Zcela nepochopili situaci," uvedl Benny Peiser, astronom liverpoolské univerzity Johna Moorese, podle něhož nebyl pro zalarmování Bushe dostatek informací. Jeho slova se brzy poté potvrdila. To, že 2004 AS1 Zemi nezasáhne, dokázal jeden amatérský astronom, uvedl Chapman.

Větší než se zdálo

Později se také ukázalo, že asteroid nemá v průměru 30 metrů, jak se původně předpokládalo, nýbrž 500 metrů, takže by v případě srážky se Zemí způsobil mnohem větší škody. Vesmírné těleso ale nakonec proletělo asi 12 milionů kilometrů od planety, tedy přibližně ve dvaatřicetinásobku vzdálenosti mezi Zemí a Měsícem.