"Pamatuji si výraz Michaelovy tváře, když jsme se na to dívali. Řekl: Vidíš, co já? To je neuvěřitelné!" vzpomíná v časopise Nature David Grimaldi na reakci svého kolegy Michaela Engela, když předloni začali pod mikroskopem studovat 70 let starý exponát muzea v Aberdeenu pojmenovaný Rhyniognatha hirsti.

Už ve 20. letech byla vyslovena domněnka, že by fosilie mohla patřit k nějakému velmi starému druhu hmyzu, ale nález zapadl.

Nalezený hmyz měl asi křídla

Grimaldi a Engel dospěli k závěru, že několikamilimetrová fosilie, uzavřená v průsvitném úlomku rohovce nejen že patří k prvním tvorům, kteří opustili vodu, ale dokonce možná měla křídla.

Podle tvaru čelistí nešlo o hexapoda, což byla skupina živočichů s hmyzem nepříbuzná. Zkoumaný tvor, jenž se mohl podobat miniaturní jepici, má čelisti trojúhelníkové, nápadně podobné čelistem křídlatého hmyzu. Přes svůj hrozivý zjev se zřejmě živil rostlinnými výtrusy.

"Je to velmi silný důkaz," zhodnotil práci obou vědců o čelistech a křídlech tvora profesor biologie z Virgínie Bill Shear. Existence křídlatého hmyzu by se tak posunula o 80 miliónů let do minulosti.

Testy DNA naznačují, že hmyz vznikl asi před 434 milióny lety a stáří skotské fosilie se pohybuje mezi 396 a 407 milióny let. Utvořila se, když byl exemplář hmyzu uzavřen v krystalech, jež se formovaly kolem horkého pramene, jaké jsou v Yellowstonském národním parku.