Tým stavící SpaceShipOne je jednou ze skupin, která usiluje o získání ceny zvané X-Prize. Uchazeči musí splnit úkoly, proti kterým je i šikanování pohádkové Popelky nevinným žertováním: je třeba postavit kosmickou loď, v ní s tříčlennou posádkou dosáhnout výšky 100 kilometrů a pak se živí vrátit zpět na Zemi. Ale nejen to - nejpozději do čtrnácti dnů to musíte ještě jednou zopakovat, samozřejmě ve stejné lodi.

Letoun pro splnění snu

I když se do soutěže o X-Prize přihlásilo asi 25 týmů, SpaceShipOne je jasným favoritem. Nikoliv proto, že mezi jejími sponzory je slavná filmová hvězda Tom Hanks, první soukromý kosmonaut světa Denis Tito a řada dalších známých a bohatých osobností, ale především proto, že její stavba pokročila nejdál.

V médiích se stále častěji objevují zprávy naznačující, že SpaceShipOne se o první start do vesmíru pokusí během několika málo měsíců.

Za rychlým a úspěšným vývojem první soukromé kosmické lodi stojí firma Scaled Composites a především její šéf Burt Rutan. Tento letecký konstruktér proslul řadou neobvyklých létajících konstrukcí, které dokázal nejen navrhnout, ale i úspěšně realizovat.

Mezi jeho slavné děti patří mimo jiné neortodoxní letoun Voyager, který jako první obletěl Zemi bez doplňování paliva. Nedávno zase upoutal pozornost odborné veřejnosti jeho neobvykle řešený stroj Proteus, který je určený pro vynášení nákladů do velkých výšek. Hlavním posláním Protea má být částečná náhrada drahých telekomunikačních satelitů, proto může pod trupem nést rozměrné aerodynamicky tvarované pouzdro s potřebnými aparaturami.

Stejně dobře je ale možné pod něj zavěsit malý raketoplán s kosmickými turisty. Někteří pozorovatelé Rutana dokonce podezřívají, že Proteus vznikl především pro splnění jeho kosmického snu.

Báječní muži ve vesmírných lodích

Není totiž žádným tajemstvím, že pro lety do vesmíru je nejvhodnější start raketoplánu z letadla letícího ve stratosféře. O to usilovali američtí konstruktéři již v 60. letech v rámci projektu X-15, ale nutnost dohnat a předehnat Rusy s jejich Vostoky je nakonec donutila sáhnout po raketě.

Nyní se tedy k tomuto logickému řešení vracejí alespoň kosmičtí soukromníci. "Silně cítím, že jestli uspějeme, bude to začátek renesance pilotovaných kosmických letů," řekl o motivaci svého úsilí Burt Rutan. "Bude to stejné jako krásné období let 1908 až 1912, na jehož počátku na světě létalo asi deset letadel a na konci stovky strojů v desítkách zemí."

Rutanův tým začal s předběžnými pracemi na projektu v roce 1996, aby o tři roky později rozběhl skutečný vývoj soukromé kosmické lodi. Stavbu zahájili ve vší tajnosti roku 2001 a letos v létě celý program přešel do stadia letových testů.

Při skutečném letu bude Space ShipOne do výšky 17 kilometrů vynášet mírně modifikovaný Proteus, který dostal jméno White Knight (Bílý rytíř). Zde bude mít kosmická loď pod sebou 85 procent pozemské atmosféry, proto nemusí nést obrovské nádrže paliva a okysličovadla jako dnešní kosmické nosiče. Po odpoutání se zažehne raketový motor na hybridní palivo a loď zamíří strmě vzhůru.

Na vrcholu letové dráhy prožije posádka něco přes tři minuty kosmického stavu beztíže a pak začne sestup. V hustých vrstvách atmosféry poletí SpaceShipOne jako kluzák a přistane na obyčejném letišti.

Vesmír bude patřit všem

Půjde tedy o balistický kosmický skok, podobný, jaký absolvovali první američtí astronauti v rámci programu Mercury - pouze s tím rozdílem, že se nebude přistávat na padácích.

Na první pohled vypadá Rutanova kosmická loď, jako by vypadla z některého kresleného sci-fi komiksu 40. a 50. let. Podrobnější prohlídka odhalí, že jde vlastně o pilotní kabinu Protea opatřenou raketovým motorem a křídly.

Nápadné jsou především řídící plochy na protažených pylonech za konci křídel. Při stavbě byla použita celá řada nových materiálů unikátních vlastností stejně jako neortodoxní systémy řízení a avioniky.

"Potřebujeme kosmické cesty především proto, abychom inspirovali mládež," říká Burt Rutan. "Díky nám uvidí, že může realizovat své sny, že v budoucnosti je dost možností pro objevování neznáma, smysluplné dobrodružství i pro zábavu."

Rutan věří, že prvním skokem nic neskončí, ale že naopak strhne lavinu soukromého zájmu o vesmír. Nechal se už slyšet, že dalším cílem by mohl být Měsíc.

Udělal tak radost všem, kdo věří, že kosmický prostor nepatří zbyrokratizovaným vládním agenturám či vojákům, ale všem - tak jako všem patřilo moře v éře velkých objevitelských plaveb.