Nové palivo se testovalo v okolí mezinárodního letiště v Aucklandu. Jeden z motorů Boeingu 747-400 při něm byl poháněn padesátiprocentní směsí oleje z dávivce (jatropha) a běžného leteckého paliva.

Zkouška byla naplánována tak, aby "otestovala biopalivo po všech stránkách", řekl šéfpilot Air New Zealand David Morgan. První měření se uskutečnila ještě na startovací dráze a poté se již letadlo vzneslo a vystoupalo na letovou hladinu 10.600 metrů. Během letu posádka pečlivě monitorovala výkon všech čtyř motorů, aby mohla posoudit výkonnost nové palivové směsi.

Výkonný ředitel novozélandských aerolinií Rob Fyfe označil let "za milník pro leteckou dopravu". Výsledky testů by měly firmě a jejím partnerům poskytnout cenná data a napomoci k tomu, aby se její lety do budoucna staly ekologičtější.

Zkoušelo se lecos

Doposud užívaná biopaliva vytvářejí stejné množství oxidu uhličitého jako standardní petrolejová letecká paliva, ale dávivec přibližně polovinu produkovaného oxidu uhličitého absorbuje. Směs společnosti Air New Zealand tak proti běžně užívaným palivům vytváří o čtvrtinu méně emisí oxidu uhličitého.

Let, který byl společným projektem Air New Zealand a firem Boeing, Rolls Royce a UOP Llc, byl již několikátým podobným testem v tomto roce. V únoru zkoušely firmy Boeing a Virgin Atlantic směs biopaliv obsahující palmový a kokosový olej. Novozélandská letecká společnost však byla první, kdo využil olej z dávivce.

Biopaliva nebyla dříve považována za využitelná v letectví, protože většina z nich při nízkých teplotách, které panují v leteckých výškách, mrzne. Směs využívající oleje z dávivce však podle Air New Zealand začíná mrznout ještě později než běžné letecké palivo. Zástupci aerolinií zatím nedokázali odhadnout, jestli by průmyslová produkce směsi s dávivcem byla levnější než standardní letecké palivo.

Air New Zealand se chce do budoucna stát leteckou společností, která nejméně na světě zatěžuje životní prostředí. Firma si je však podle svého manažera vědoma toho, že ke komerčnímu využití biopaliv ji ještě čeká velmi dlouhá cesta. Přesto věří, že v roce 2013 bude alespoň deset procent jejích letů částečně poháněno na biopaliva.