Podle objevitelů methan na planetě ale není produktem života. Planeta HD 189733b totiž podle dřívějších měření orbitálním teleskopem NASA Spitzer obíhá kolem mateřské hvězdy tak rychle a blízko, že je její povrchová teplota příliš vysoká na to, aby umožnila existenci organismů srovnatelných se známými formami života.

Objev umožnil sklon oběžné dráhy planety vůči Zemi - zdánlivě totiž přechází přes kotouč své hvězdy, kterou tím částečně překrývá a oslabuje její záření. Snímky tohoto přechodu pořídila ACS kamera na Hubbleově orbitálním teleskopu a metodou spektroskopie pak astronomové určili složení plynů.

Důkaz života ve vesmíru to zatím není

"Tohle ještě není důkaz jiného života ve vesmíru, ale bylo by arogancí tvrdit, že jsme tu sami,“ řekla Giovanna Tinettiová z Londýnské University College, která v atmosféře planety pomocí spektroskopie metan našla.

Astronomka se nyní chce zaměřit na ty z asi 270 známých extrasolárních planet, které jsou pro existenci života svými podmínkami nadějnější - tedy skalnaté a s vhodnější teplotou.

"Je to významný krok pro hledání molekul prebiotických látek za hranicemi naší sluneční soustavy,“ vysvětlil obecný význam objevu, popsaného v časopisu Nature, kolega Tinettiové Mark Swan z Laboratoře tryskového pohonu při NASA v kalifornské Pasadeně.

Dosud vědci v drtivé většině případů byli schopni pouze určit existenci planety. Už loni teleskop Spitzer našel na této planetě vodní páry, určil složení pevných částic v atmosféře a pořídil její teplotní mapu - vůbec první svého druhu.