Motory raketoplánu se zažehly na 3 minuty a 33 sekund v 17:25. Tím raketoplán snížil svou rychlost jen asi o 100 m/s. To ale plně dostačovalo k tomu, aby se změnila dráha raketoplánu tak, že její nejnižší bod leží v hustých vrstvách atmosféry. Do atmosféry vstoupil Endeavour krátce po 18. hodině ve výšce asi 120 km nad zemským povrchem. V této fázi letu odevzdává raketoplán značnou část své kinetické energie ve formě tepla a jeho tepelný štít se rozžhavuje místy až na 1 500°C.

Endeavour vstoupil do atmosféry s drobným poškozením tepelného štítu poblíž zadního podvozku, způsobeným nárazem izolační pěny po startu. Podle NASA ale nebezpečí nehrozilo.

Snímek trhliny v plášti raketoplánu Foto: REUTERS/NASA TV

Sestupný manévr řídily počítače, kapitán Scott Joseph Kelly převzal pilotáž teprve krátce před přistáním. Sestup raketoplánu proběhl pod úhlem až 19°, což je asi 7x strměji než v případě normálního dopravního letounu.

Přistání Endeavour urychlil Dean

Raketoplán Endeavour měl původně přistát až ve středu. Mise byla ale zkrácená o jeden den kvůli hurikánu Dean. Ještě v sobotu bylo reálné nebezpečí, že by mohl hurikán zasáhnout Texas a způsobit evakuaci řídicího střediska v Houstonu. V dalších dnech se ale hurikán stáčel jiným směrem a Houston již bezprostředně neohrožuje. NASA tak měl volné ruce a pokud by v úterý bylo na Floridě špatné počasí, mohl teoreticky odložit přistání na zítřek.

Raketoplán Endeavour odstartoval do vesmíru 9. srpna. Jeho úkolem bylo dopravit na Mezinárodní kosmickou stanici (ISS) menší ze segmentů příhradového nosníku s označením S5.

Posádka také vyměnila pokažený gyroskop, nainstalovala vnější skladovací plošinu a uskutečnila čtyři výstupy do kosmu. Dva z nich ale musel NASA zkrátit. Třetí kosmická vycházka byla předčasně ukončena z preventivních důvodů poté, co jeden z astronautů zpozoroval poškození rukavice svého skafandru a čtvrtý výstup do kosmu byl zkrácen kvůli přípravám na předčasný odlet od ISS. Od Mezinárodní kosmické stanice se raketoplán odpojil v neděli 19. srpna odpoledne.

Raketoplán se vrátí k ISS v říjnu

Mise STS-118 byla prvním letem raketoplánu Endeavour po 5 letech. Nejmladší z flotily kosmických korábů procházel v minulých letech modernizací. Mimo jiné dostal systém SSPTS, který mu umožnil napájení z energetického systému ISS. Díky tomu mohl raketoplán pobýt u Mezinárodní kosmické stanice o několik dní déle. Multimédia jsou na stránkách Instantních astronomických novin.

Znovu se má raketoplán do vesmíru podívat ke konci října. Discovery dopraví k ISS spojovací modul Harmony. Posledním letošním letem kosmického korábu bude v prosinci mise STS-122 s dlouho očekávaným evropským vědeckým modulem Columbus.

Přistání bylo možné sledovat na internetu živě na kanále NASA TV.