Raketoplán Endeavour tak může u Mezinárodní kosmické stanice (ISS) zůstat až do 20. srpna. Prodloužení mise o několik dní nad rámec možností souvisí s úspěšným fungováním systému SSPTS (Station-to-Shuttle Power Transfer System). Pomocí něj se Endeavour napájí z energetického systému ISS. SSPTS byl zapojen ihned po pátečním příletu raketoplánu ke stanici a musí být deaktivován během každého z výstupů do volného kosmu.

První výstup přitom proběhl v sobotu a vše fungovalo dobře, takže Endeavour může zůstat u ISS déle, jak bylo původně plánováno. Odpojit se má od mezinárodního vesmírného komplexu v pondělí 20. srpna a na Zemi přistát o dva dny později. Nejedná se tedy o prodloužení mise v pravém slova smyslu a už vůbec se netýká poškození tepelného štítu.

První "procházka" proběhla v sobotu

Správné fungování SSPTS mimo jiné umožní provést čtvrtý výstup do kosmu. První kosmická procházka proběhla v sobotu. Astronauti Rick Mastracchio a Dave Williams při ní připojili dovezený segment S5 příčného nosníku ke zbytku stanice.

Druhý výstup do kosmu je naplánován na pondělí 13. srpna od 17:30 a jeho cílem je vyměnit porouchaný gyroskop ISS za nový. Gyroskopy udržují orientaci ISS v prostoru. Podrobnosti o výstupech do kosmu se dočtete v českém překladu Press Kitu.

Poškozené místo má asi 6x9 centimetrů

Asi 58 sekund po startu se odlomil kus izolace od vnější palivové nádrže (ET), odrazil se od spojnice ET a raketoplánu a narazil do tepelného štítu. Už první analýzy videozáznamu ze startu ukázaly poškození poblíž zadního podvozku. To potvrdily i záběry, které pořídila v pátek posádka ISS při manévru RPM. NASA se původně domnívala, že do raketoplánu narazil kus ledu, nakonec se ukázalo, že se naštěstí jednalo "jen" o izolaci.

V neděli 12. srpna prozkoumala posádka inkriminované místo pomocí laseru a kamery s vysokým rozlišením. Poškozené místo je velké asi 8,8 x 5,8 cm. Techniky ale především zajímala hloubka poškození a ta nebyla do nedělního detailního průzkumu známá. Hloubka poškození je zdá se poměrně velká. NASA ale stále trvá na tom, že poškození není vážné a s největší pravděpodobností nebude nutná žádná oprava.

Vědci budou simulovat průlet atmosférou

V nejbližších hodinách budou technici simulovat vliv poškození na průlet raketoplánu atmosférou. NASA také provede technické zkoušky. K dispozici má testovací úsek z dlaždic tepelné ochrany o rozměru asi 60x60 cm. Na tomto vzorku se udělá stejné poškození, jako má nyní Endeavour a místo se vystaví takové teplotě, kterou má raketoplán při návratu atmosférou. Výsledky by měly být známy dnes v noci nebo zítra.

V případě potřeby mohou astronauti tepelný štít opravit. Potřebné "nádobíčko" k tomu na palubě raketoplánu mají. Při minulých misích kosmického korábu byla dokonce oprava odzkoušena při výstupech do kosmu na vzorcích tepelných dlaždic. NASA rovněž vyvinula tři možnosti opravy žáruvzdorných dlaždic. Zda ale posádka raketoplánu bude muset Endeavour opravit, zatím není zcela jisté.

NASA chystá další mise raketoplánu

NASA věnuje tepelnému štítu raketoplánu zvýšenou pozornost od havárie Columbie v únoru 2003. Není ale pravdou, že za katastrofou Columbie stojí podobné poškození. Při havárii Columbie sice do raketoplánu také narazila izolace, ale do úplně jiného místa než nyní v případě raketoplánu Endeavour. Tehdy došlo k velmi vážnému poškození náběžné hrany křídla, což je místo vystavené při návratu atmosférou největším teplotám.

NASA letos chystá ještě další dvě mise raketoplánu. Se spojovacím modulem Harmony se vydá raketoplán k ISS 23. října a s evropským vědeckým modulem Columbus pak 6. prosince.

Pondělní výstup do kosmu začíná okolo 17:30 a celý ho živě vysílá NASA TV.