Kolem Jupiteru proletí sonda 28. února v 6:41 našeho času ve vzdálenosti 2,3 milionů km. New Horizons se přiblíží k Jupiteru rychlostí 14,5 km/s. Sondu urychluje právě gravitace Jupiteru.

Průlet má tři hlavní cíle. New Horizons bude na řadu let posledním lidským výtvorem, který se k Jupiteru přiblíží. Na rok 2010 plánuje NASA vyslat k planetě sondu Juno. Od počátků ledna proto provádí výzkum Jupiteru, provede se také kalibrace vědeckých přístrojů, ale především Jupiter dodá svou gravitací potřebný impuls k další cestě. Hlavním cílem sondy je výzkum trpasličí planety Pluto a dvou vybraných těles Kuiperova pásu. K Plutu dorazí New Horizons v červenci 2015. Už to ovšem nebude k planetě Pluto, neboť astronomové vloni v srpnu v Praze Pluto se seznamu vyškrtli.

Nejen New Horizons se ovšem v těchto dnech zaměří na Jupiter. Vědci připravili rozsáhlou pozorovací kampaň, které se zúčastní přístroje na slavných observatořích, oběžné dráze kolem Země a dokonce ze vzdálenějšího kosmického prostoru.

Ze Země se na planetu podívají dalekohledy umístěné na Mauna Kea. Z oběžné dráhy pak Hubblův kosmický dalekohled, rentgenový dalekohled Chandra a v UV oblasti spektra družice FUSE. V období dvou týdnů se tyto přístroje budou snažit získat především kvalitní spektroskopická pozorování Jupiteru a jeho měsíce Io. Později přiloží ruku k dílu také evropská sonda Roseta, která má ovšem v těchto dnech jiné starosti - prolétá kolem Marsu.

Na palubě Rosety je ultrafialový zobrazovací spektrometr ALICE. Právě on bude neocenitelným pomocníkem. Sonda New Horizons nese stejný přístroj se stejným názvem, ale při průletu kolem Jupiteru bude nepoužitelný. Měření bude vadit Slunce.

Průběžné informace a fotografie naleznou čtenáři na stránkách Instantních astronomických novin.