Odborníci byli již delší dobu přesvědčeni o tom, že v kryptě baziliky se nachází hrob svatého Pavla, místo apoštolova odpočinku ale dosud skrýval oltář.

Vykopávky, které prováděli archeologové ve službách Vatikánu, byly zahájeny v roce 2002 a dokončeny byly minulý měsíc. Během prací byly odstraněny dvě masivní mramorové desky pod oltářem, pod nimiž byl nalezen hrob z období kolem roku 390 našeho letopočtu.

Na sarkofágu je původní latinský nápis Paolo Apostolo Martyr - apoštol Pavel, mučedník. Dobře patrné jsou prý rovněž otvory, jimiž dávní poutníci prostrkovali kousky látky, aby se relikvie dotkli. Podrobnější výsledky archeologického výzkumu by měly být zveřejněny v pondělí.

Apoštol Pavel se narodil v pátém roce našeho letopočtu v maloasijském Tarsosu. Později jako apoštol šířil Kristovo učení, zakládal první křesťanské obce a podnikl misijní cesty do Řecka a do Říma. Podle křesťanského podání zemřel v Římě pravděpodobně v roce 64 nebo 67 mučednickou smrtí, údajně ho nechal popravit římský císař Nero. Nad jeho hrobem byl prý později vybudován kostel.

Sarkofág v bazilice svatého Pavla, která je po vatikánském svatém Petru druhým největším chrámem v Římě, by měl být v dohledné době přístupný veřejnosti. Zatím však ještě nebylo rozhodnuto, zda bude sarkofág otevřen, aby byly ostatky prozkoumány, uvádí se na webových stránkách BBC.