Podle výpovědí svědků byl výbuch útokem sebevražedného atentátníka řídícího vůz s náloží. Svědek citovaný americkou televizí CNN uvedl, že viděl dvě auta blížící se k hotelu a jedno z nich narazilo do bezpečnostní bariéry a explodovalo. Podle CNN není jasné, co se stalo s druhým vozem. Její korespondent v Bagdádu uvedl, že mnoho lidí slyšelo jen jeden výbuch.

Původní zprávy uváděly deset obětí a tvrdily, že policejní hlídky střílely na dva vozy, které najížděly na bezpečnostní bariéry kolem hotelu. Americká televize CNN ukazovala záběry kouře stoupajícího z budovy hotelu, jejíž část se měla po výbuchu zřítit. V ulicích byl chaos, američtí vojáci místo vyklidili.

Exploze rovněž vyrazila okna hotelu Palestine, kde bydlí řada mezinárodních novinářů. Palestine se nachází pouhé čtyři bloky od hotelu Bagdád.