Jednoduchá, ale přímo geniální hra má svůj vzor ve stolní hře pentomino.

Shora padají čtyři kostičky v různých tvarech a ty je třeba dole zarovnat tak, aby mezi nimi nevznikla mezera. Pokud mezera zůstane, řádek kostiček zůstává také. Pokud je řádek bez mezer, zmizí. Hra končí v okamžiku, kdy padající kostičky zaplní celou hrací plochu. Název Tetris, který Pažitnov hře dal, vznikl spojením předpony tetra, která odkazuje na čtyři dílky, z nichž se každý hrací tvar skládá, se slovem „tenis“, názvem inženýrova oblíbeného sportu.

Byl to odpad výzkumu

Hra vlastně vznikla jako odpad – Pažitnov se jejím programováním zabýval, když si potřeboval odpočinout od výzkumu fenoménu „umělé inteligence“. Sovětská vláda začala prodávat práva na Tetris v roce 1988 prostřednictvím společnosti Elektronorgtěchnika. Hru koupily Atari a Nintendo. Klon Tetrisu na herní konzoli Game Boy slaví od roku 1989 úspěch po celém světě.

V roce 2010 bylo oznámeno, že Tetrisu se prodalo 170 miliónů kusů, z toho asi 70 miliónů her samotných a sto miliónů kopií pro mobily. Pažitnov začal na hře vydělávat až v roce 1996, kdy založil společnost Tetris Company, která bedlivě sleduje dodržování autorských práv při vývoji tetrisových klonů a jejich prodeji.