Soud má trvat půl roku a vyslechne přes 100 svědků. Žalobu podala v roce 1999 vláda Billa Clintona na firmu Altria Group a její tabákovou divizi Philip Morris USA, dále na British American Tobacco, R.J. Reynolds Tobacco, Ligget Group, Brown & Williamson, Carolina Group a Lorillard Tobacco z koncernu Loews Corp. Žalovány jsou rovněž dva výzkumné tabákové ústavy Tobacco Institute a Counsel for Tobacco Research.

Americké ministerstvo spravedlnosti tvrdí, že tabákové firmy konspirovaly s cílem oklamat veřejnost například tím, že manipulovaly s hodnotami, které jsou rizikové pro závislost na nikotinu. Kampaněmi se také snažily přilákat ke kouření mladistvé a děti.

Firmy vládní obvinění z konspirace a podvodu odmítají. "Možná v některých případech byly uvedeny špatné hodnoty, ale to není podvod," řekl šéf Altria Group William Ohlemeyer.

Firmy už teď platí stovky miliard dolarů

Poukazují také na to, že od roku 1998 radikálně změnily marketingové praktiky. Tehdy totiž uzavřely s jednotlivými státy mimosoudní dohodu, která výrazně omezuje marketing, zpřísňuje dohled nad cigaretami a dává státům odškodné zdravotních nákladů v celkové výši 246 miliard dolarů.

Podle firem tak již vláda nemůže prokázat, že podobné podvody se budou moci odehrát i v budoucnu, což prokázat musí, chce-li případ vyhrát.

Federální vláda původně chtěla tabákové firmy zažalovat o náklady na léčení kuřáků, to však soudkyně Gladys Kesslerová zamítla. Umožnila však právníkům ministerstva podat civilní žalobu na základě zákona o organizovaném vyděračství.