Ve funkci nahradí Horsta Köhlera, který začátkem března rezignoval, protože bude na konci května usilovat o křeslo německého prezidenta. 

Rato byl jediný vážný kandidát na tuto funkci. Jeho konkurent, Francouz Jean Lemierre už v polovině dubna oznámil, že ze soutěže odstupuje. O místo se ucházel i Egypťan Mohamen El-Erian. Od začátku byl považován za outsidera.

Jeho kandidatura měla být spíš protestem proti způsobu, jakým se noví šéfové MMF vybírají. Šéfem MMF se už od jeho založení vždy stává Evropan, zatímco funkci šéfa Světové banky tradičně obsazuje Američan.

Rato byl ministrem hospodářství v minulé španělské vládě. Poté, co jeho lidová strana prohrála březnové volby, už v nové vládě premiéra Josého Luise Zapatera není.

Ratovu nominaci podporovala hlavně Evropa, Španěl však vyhovoval i mnoha latinskoamerickým zemím.