Společnost britského miliardáře Richarda Bransona chce s SS2 pořádat krátké placené "vyhlídkové" lety do výšin, z nichž mohou na Zemi doposud shlížet jen astronauti. Již nyní má letenku za 200 000 dolarů (téměř čtyři milióny korun) objednáno na 500 zájemců, mezi nimiž jsou i celebrity jako známý britský fyzik Stephen Hawking nebo americký herec Ashton Kutcher.

"Poprvé jsme byli schopni prověřit za letu plně integrované klíčové komponenty systému. Nynější nadzvukový úspěch otevírá cestu k rychlému postupu raketových letů této vesmírné lodi s velmi realistickým cílem úplných vesmírných letů do konce tohoto roku," komentoval podle stanice BBC čerstvý úspěch Branson.

SS2 doposud již absolvovala více než 20 testovacích letů, v pondělí však poprvé po odpojení od WhiteKnightTwo vyzkoušela raketový motor. Zapojila ho sice jen na pouhých 16 vteřin, nicméně to stačilo na překonání zvukové bariéry a dosažení rychlosti 1,2 Machu. Poté se klouzavým letem dostala zpět na zem.

Loď pojme celkem osm lidí

Podle plánů budou výlety začínat startem nosného letounu WhiteKnightTwo, pod nímž bude kosmický stroj zavěšen, z kosmodromu Spaceport America, vybudovaného v poušti Nového Mexika. Ve výšce 15 kilometrů se SpaceShipTwo odpojí a zažehne raketový motor, který loď vynese nad zemskou atmosféru.

Loď, která pojme vedle dvou pilotů šest cestujících, sice nedosáhne oběžné dráhy, ale let se bude podobat "vesmírným skokům" prvních amerických astronautů. Celý nevšední výlet by měl trvat 2,5 hodiny.