Mnoho křesťanských poutníků bylo o Vánocích očekáváno také v Betlémě. Jeho křesťanský starosta Victor Batarsí hovoří o výrazném ozdravení turistického sektoru ve městě.

"Zatímco v nejkrvavějších letech intifády (palestinského povstání) cestovní ruch téměř zmizel, v roce 2007 a letos se počty návštěvníků výrazně zlepšily," řekl Batarsí. Podle něj se o toto ozdravení zasloužily zejména církve.

"Všechny církve na světě se snažily prezentovat Betlém jako bezpečné město. Daly svým věřícím jasně na vědomí, že svou účastí na pouti do Svaté země pomohou zdejším křesťanům."

Betlém letos navštíví celkem 1,2 miliónu lidí

Batarsí počítá s tím, že do konce roku navštíví Betlém za letošek celkem 1,2 miliónu turistů a poutníků. Zvláště pozitivní je podle něj, že poutníci znovu začali ve městě i nocovat.

"Dosud skupiny poutníků pouze navštívily baziliku Narození Páně a hned zas jely zpátky. V Betlémě tak strávily jen pár hodin." Letos prý jsou ale hotely plně obsazené. "Potřebujeme větší hotelové kapacity," říká Batarsí.

Tradiční vánoční obřady ve městě letos poprvé vedl nový jeruzalémský patriarcha latinského ritu římskokatolické církve, arcibiskup Fuád Tval. Zahájilo je ve středu v poledne křesťanské procesí z Jeruzaléma do Betléma. Odpoledne následovaly modlitby na náměstí Jesliček před bazilikou Narození Páně.