Nissan byl založen v prosinci 1933 pod názvem Jidosha-Seizu Co. poté, co převzal od společnosti Tobata Casting Co. provozy na výrobu malých osobních vozů Datsun. První auto vyrobené Nissanem pod jménem Jidosha-Seizo byl Datsun Type 12. Rok nato se jméno společnosti změnilo na Nissan Motor Co.

Postupem času se výroba rozšířila z Yokohamy do dalších pěti japonským měst a od roku 1959 i do zahraničí. Poprvé se otevřely dveře nejaponského závodu na Tchaj-wanu, následovaly výrobní haly v Mexiku, USA, Španělsku, velké Británii a v roce 1995 v Číně.

Od svého založení v roce 1933 do června tohoto roku vyrobil Nissan 76 640 000 aut v Japonsku a 23 500 000 aut v zahraničí.