Skutečný zrod legendy H-D lze ale spíše datovat do roku 1909. Tehdy totiž firma přišla se svým prvním motorem typu V-Twin s válci svírajícími úhel 45 stupňů. Ještě předtím, v roce 1905, zvítězil Harley-Davidson v 15mílovém závodě v Chicagu.

Pomohla válka

Významným zlomem v historii firmy byla první světová válka, kdy se firmě H-D podařilo prodávat přes polovinu produkce americké armádě. Koncem války tak bylo ve službách armády podle odhadů už na 20 tisíc kusů Harleyů.

Právě díky značné popularitě získané během válečných let se firma dostala na světovou špici v prodejích motocyklů. V té době měla na americkém trhu jediného konkurenta, společnost Indian, která se ovšem co do prodejních úspěchů nemohla H-D rovnat.

Rozvoji firmy prospělo, že se její motocykly osvědčily v první světové válce. Celá další produkce od počátku 40. let byla totiž použita na vojenské účely a po skončení II. světové války byla společnost, co se týče hospodářských výsledků, na vrcholu.

Podařilo se jí vyrobit a prodat 90 tisíc kusů vojenských Harleyů. Byly mezi nimi kusy, které mají dnes značnou sběratelskou hodnotu, jako například model XA 750. Ten sloužil za II. světové války v extrémních pouštních podmínkách v Africe a bylo jej vyrobeno pouhých tisíc kusů.

Synonymum životního stylu

Poválečné roky se nesly ve znamení dalšího vývoje a budování tradic firmy. Harley-Davidson se pomalu stával synonymem pro životní styl. Objevil se typ Sportster, o kterém se dodnes říká, že je to dědeček všech superbiků. V roce 1965 firma představila svou vlajkovou loď, model Electra Glide. Motocykly Harley-Davidson v roce 1969 ještě více proslavil film Bezstarostná jízda.

Zlom v technologii přišel v roce 1980, kdy se objevil pohon řemenem, který se propříště stal standardem výbavy motocyklů Harley-Davidson. V roce 1981 se firma osamostatnila od koncernu AMF, když H-D odkoupilo 13 vrcholových manažerů a začala se psát novodobá historie firmy. Harley-Davidson razantně vstoupil na trh s mnoha novými modely s cílem vrátit se na pozici leadera trhu, který mohutně atakovali japonští výrobci.

Před pěti lety odkoupen Buell

V roce 1990 se zrodil legendární model Fat Boy, který boural vžité konvence a svou odlišností si získal mnoho fanoušků.

Firma si ke svému 95 výročí v roce 1998 nadělila dárek a pohltila společnost Buell, která produkovala sportovní motocykly s motory H-D. Zatím posledním velkým zlomem ve výrobním programu firmy byl v roce 2001 V-Rod, který se stal prvním modelem H-D s motorem chlazeným vodou. Po počátečním poněkud vlažném přijetí si i tento motocykl začal nacházet své místo.

Zdá se, že firmu Harley-Davidson čeká dalších úspěšných 100 let, a to je pro její fanoušky a obdivovatele ta nejlepší zpráva.