Trumpovy nepřítomnosti využili prezidentští kandidáti ke kritice miliardáře, který celostátně vede v boji o republikánskou nominaci do boje o Bílý dům. Ted Cruz, který má spolu s Trumpem největší šanci na zisk nominace v Iowě, zahájil debatu ironickou narážkou na časté urážky ze strany mediálního magnáta.

"Jsem šílenec a všichni na tomto pódiu jsou hloupí, tlustí a oškliví. A Ben (Carson) je hrozný chirurg," uvedl Cruz. Následně svým protivníkům poděkoval, že prokázali voličům v Iowě úctu a debaty se na rozdíl od Trumpa zúčastnili. Bývalý floridský guvernér Jeb Bush, který je častým cílem Trumpových invektiv, uvedl, že mu Trump svým způsobem chybí. "Byl mi plyšovým medvídkem," řekl.

Jedním z ústředních témat debaty byla bezpečnost Spojených států a boj proti terorismu, především proti organizaci Islámský stát (IS), která ovládá rozsáhlá území v Sýrii a Iráku. Například senátor Marco Rubio slíbil, že jako prezident by pronásledoval teroristy, "ať by byli kdekoli". "A pokud je chytneme živé, pošleme je do Guantánama," dodal s odkazem na americkou vojenskou základnu na Kubě. Vyzval rovněž k uzavírání mešit v USA, v nichž dochází k radikalizaci muslimů. Kromě terorismu se během debaty hovořilo i o migraci či vztazích USA s Ruskem.

Kritiky se kromě prezidenta Obamy dočkala také nadějná uchazečka o demokratickou nominaci do boje o prezidentský úřad Hillary Clintonová. Třeba podle newjerseyského guvernéra Chrise Christieho není bývalá první dáma způsobilá k výkonu funkce prezidentky USA.

V srpnové televizní debatě republikánů se Trump pustil do konfliktu s moderátorkou stanice Fox News Megyn Kellyovou, která chtěla znát jeho vztah k ženám. V minulosti je Trump častoval surovými nadávkami jako "tlustá prasata" nebo "povalečky". V besedě miliardář otázku Kellyové smetl se stolu s tím, že je jen projevem politické korektnosti. Vysloužil si za to bučení diváků ve studiu. Později uvedl, že na něj moderátorka útočila kvůli tomu, že právě menstruovala. Podle Trumpa je vůči němu novinářka zaujatá.

Chtěl zaplatit

Právě Kellyová ale spolu se dvěma kolegy moderovala i sedmou debatu, což mimo jiné vedlo Trumpa k odmítnutí účasti v ní. Své síly tak nakonec poměřilo jen sedm republikánů: Ted Cruz, Marco Rubio, Ben Carson, Jeb Bush, Chris Christie, John Kasich a Rand Paul.

Podle agentury Reuters Trump krátce před začátkem debaty vedení Fox News nabídl, že se nakonec zúčastní, pokud mu stanice pošle pět miliónů dolarů (123,6 miliónů Kč) na charitu. Stanice Fox News nabídku odmítla.

Trump nakonec zorganizoval ve stejnou dobu, kdy probíhala debata, konkurenční akci v Des Moines, na níž se snažil vybrat peníze na pomoc veteránům. "Upřímně řečeno jsem tu nechtěl být, chtěl jsem být asi pět minut odsud," řekl Trump svým příznivcům. "Když se k vám ale chovají zle, musíte se postavit za svá práva, ať se nám to líbí nebo ne," dodal. Kromě zhruba 700 příznivců přišli Trumpa na akci podpořit také dva další republikánští kandidáti na prezidenta: bývalý pensylvánský senátor Rick Santorum a guvernér Arkansasu Mike Huckabee.