Harryhausen před příchodem éry počítačů, které animační techniku zásadně proměnily, navázal na práci průkopníka filmové animace Willise O’Briena, tvůrce filmového King Konga z roku 1933, a po tři desetiletí vytvářel pro filmy modely různých bytostí a monster.

Podílel se tak na filmech jako Jáson a Argonauti (1963), nebo Souboj Titánů (1981), který také pomáhal produkovat. Snímek The Beast From 20 000 Fathoms (1953) zase vznikl na základě setkání s tvorbou a osobností spisovatele sci-fi Raye Bradburyho, s nímž se spřátelil.

Harryhausen byl za své dílo opakovaně oceněn, snad největší hold mu však často skládali další filmaři, když do svých snímků vkládali odkazy a narážky na Harryhausenovy scény. Učinil tak mimo jiné slavný animátor Tim Burton.

V prohlášení rodiny se podle ČTK uvádí, že Harryhausenův vliv na dnešní filmaře byl obrovský. Jako svůj vzor jej označili režiséři jako Steven Spielberg, James Cameron, Peter Jackson nebo George Lucas, který prohlásil, že bez Harryhausena by zřejmě nikdy žádné Hvězdné války nevznikly.